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[[파일:Gene.png|250px|thumb|[[염색체]](오른쪽 위)는 [[DNA]]가 실타래처럼 감겨 있는 구조로 되어 있다. '''유전자'''는 DNA의 이중 나선 한 구간을 차지하고 있는며있으며 정보의 시작과 끝을 알리는 [[엑손]] 구간과 정보가 담겨있는 [[인트론]]구간으로 이루어져 있다.]]
'''유전자'''(遺傳子)는 [[유전]]의 기본단위이다. 지구상의 모든 [[생물]]은 유전자를 지니고 있다. 유전자에는 생물의 [[세포]]를 구성하고 유지하는데유지하고, 이것들이 유기적인 관계를 이루는데 필요한 정보가 담겨있으며 [[생식]]을 통해 자손에게 유전된다.
 
현대 [[유전학]]에서 유전자는 "[[게놈]] 서열의 특정한 위치에 있는 구간으로서 [[유전형질]]의 단위가 되는 것"으로 정의된다. 게놈 서열 안에서 유전자는 [[DNA]] 서열의 일부분을 이루며 조절 구간, 전사 구간, 기타 기능이 부여된 구간 등으로 구성된다.<ref>Group of the Sequence Ontology consortium, coordinated by K. Eilbeck, cited in H. Pearson. (2006). Genetics: what is a gene? Nature, 441, [http://www.nature.com/nature/journal/v441/n7092/full/441398a.html 398-401].</ref> 일반적으로 유전자를 [[대립형질]]과 같은 뜻으로 사용하는 경우가 많으나, 엄밀한 의미에서 대립형질은 유전자 서열에 의해 나타나는 [[유전형질]]의 한 종류이다.
유전자의 개념은 [[유전학]]의 발전과 함께 많은 변화를 겪었다.<ref>Noble, D. (Sep 2008). "[http://rsta.royalsocietypublishing.org/content/366/1878/3001.long Genes and causation]" (Free full text). Philosophical transactions. Series A, Mathematical, physical, and engineering sciences 366 (1878): 3001–3015. doi:10.1098/rsta.2008.0086. ISSN 1364-503X. PMID 18559318</ref> 유전학의 창시자인 [[그레고어 멘델]]은 부모로부터 물려받는 유전적 특질이 통계적으로 예측가능하다는 것을 발견하였다. 그는 이를 단순히 특질이라고 불렀다.<ref>Weiling F (1991). "Historical study: Johann Gregor Mendel 1822–1884". Am. J. Med. Genet. 40 (1): 1–25; discussion 26. doi:10.1002/ajmg.1320400103. PMID 1887835</ref> 이후 멘델의 특질은 유전자라는 이름이 붙었으나 1950년대 DNA가 발견되면서 유전자의 물질적 토대가 해명되었다.
 
모든 생물은 유전자에 의한 다양한 유전형질을 갖고 태어난다. [[눈 색깔]], [[혈액형]]과 같은 것을 비롯하여 특정한 유전적 질환과 같은 것도 유전된다. 뿐만 아니라 [[생명활동]]에 관여하는 수 천 가지의 [[생화학]] 작용도 유전자를 기반으로 한다. 극소수의 경우,유전자가 세포주기의 간기때 유전정보가 잘못복제되어 돌연변이를 일으킴으로인해 기존의 형질과 다른 새로운 유전형질을 갖고 태어나는 경우도 있다.
 
[[세포]] 내에서 유전자는 DNA 서열 가운데 정보를 갖는 부분을 뜻한다. DNA의 대부분은 정보가 없는 무작위 서열로 구성되어 있는데 이를 [[비부호화 DNA]] 서열이라 한다. 인간의 게놈 가운데 99%가 [[비부호화 DNA]] 서열에 해당한다.<ref>조지 B 존슨, 전병학 역, 생명 과학, 동화기술, 2007, ISBN 89-425-1186-4 , 245쪽</ref> 한편, 생쥐의 비부호화 DNA 가운데 80%가 인간의 것과 [[상동성]]을 보인다. 이는 [[진화]]의 과정에서 두 종이 [[공통조상]]으로부터 [[종분화|분화]]되었음을 시사한다.<ref>조지 B 존슨, 전병학 역, 생명 과학, 동화기술, 2007, ISBN 89-425-1186-4 , 223쪽</ref> 이에 반해 유전자는 "부호화된 DNA 서열"이라고 할 수 있다. 유전자에 의해 진행되는 [[전사 (생물학)]]등의 과정을 통해 유전형질이 발현되는 것을 [[유전자 발현]]이라 한다.<ref>Riccardo S, Tortoriello G, Giordano E, Turano M, Furia M (2007). "[http://www.pubmedcentral.nih.gov/articlerender.fcgi?tool=pmcentrez&artid=1821038 The coding/non-coding overlapping architecture of the gene encoding the Drosophila pseudouridine synthase]". BMC Mol. Biol. 8: 15. doi:10.1186/1471-2199-8-15. PMID 17328797</ref>
 
유전자의 발현은 [[개체 (생물)|개체]]의 [[발생]]과 [[성장]]을 통해 이루어진다. 이때 개체와 [[자연환경]]의 상호작용은 유전자의 발현을 조절힌다조절한다. 이렇게 자연환경의 영향으로 인해 개체에 발현된 특징을 [[발현형질]]이라한다. 발현형질은 유전되지 않는다.<ref>Nowak, Martin (October 2006), Evolutionary Dynamics: Exploring the Equations of Life, Belknap Press, ISBN 0-674-02338-2</ref>
 
== 역사 ==

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