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뱀 성운(Snake Nebula, S-Type Nebula, Barnard 72)은 뱀주인자리에 있는 암흑 성운이다. 뱀주인자리 세타 부근의 은하 속에 있으며, 많은 별을 배경으로 흡수물질이 길쭉하게 마치 뱀과 같이 S자 모양을 하고 있다. 어둡지만 밝게 보이며, +2.5등으로 추정된다. S자형 성운은 은하수에 걸쳐 있어서 은하수가 보이지 않는 지역은 볼 수 없는 성운이다. 이와 비슷한 성운으로 E자형 성운이 있다.

뱀 성운
Snake Nebula.jpg
관측 정보
형태 암흑 성운
적경 17h 23m 30s
적위 -23° 37′ 59″
거리 650 광년
겉보기 등급 +2.5
별자리 뱀주인자리
물리적 성질
반지름 4'(보름달)
특이사항 적색편이 5km/s
명칭 Barnard 72
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NGC 천체 목록

뱀성운(snake nebula)은 19세기 말 바나드(E.E. Barnard)에 의해 목록화된 182개 암흑지역 중 한 곳으로, Barnard 72(B72)라 부른다. 위 사진에서 오른쪽 구불구불한 검은 지역이 말머리성운 다음으로 유명한 뱀 암흑성운이다. 또한 가느다란 곡선이 S자 모양을 닮아 ‘S자 성운’이라고도 부른다.

뱀성운은 성간 분자운과 성간먼지로 구성되어 있어 새로운 별이 탄생하는 지역인데, 이 지역에 산재하는 성간먼지입자는 주로 탄소로 구성되어 가시광선을 흡수하고 적외선을 재방출한다. 재방출된 적외선은 우리 눈에는 보이지 않으므로, 우리가 보는 지역의 배경별빛을 차단하여 마치 별이 없는 지역인 듯한 착각을 불러일으킨다.

뱀성운은 뱀주인자리의 북쪽으로 1.5도정도 치우친 곳에 위치하며 궁수자리와 전갈자리 사이의 은하수에서 뱀이 쉬고 있는 형상이다. 태양으로부터 650광년 떨어진 곳에 위치하며, 보름달 정도의 겉보기 크기를 가진다.

사진 왼편 검은부분은 아래서부터 B68, B69, B71, B70이고, 오른쪽의 길게 굽이치는 모습이 B72(뱀성운)이다.