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교류 전압의 개형이 위와 같을 때 ①은 진폭, ③은 실효 전압이다.

실효값(實效-, 독일어: Effektivwert)은 제곱평균제곱근으로 표현한 물리량을 말하며, 전기공학·음향학 등에서 쓰인다. 영어권의 용어를 따라 흔히 RMS(영어: root-mean-square)라고도 한다.

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시간에 따라 변하는 순간 전류  와 저항  을 이용해 다음과 같이 순간 전력  를 구할 수 있다.

 다면, 시간에 따른 평균 전력  에 대해 다음 등식이 성립한다. (단,  는 함수의 평균값.)
 

이로써 전류의 실효값(RMS)으로 평균 전력을 계산할 수 있다는 것을 알 수 있다. 마찬가지로  이므로, 다음이 성립한다.

 

다시 말해, 시간에 따라 전압과 전류가 변하는 경우에도 각각의 실효값을 마치 시간 불변의 물리량인 것처럼 적용해서 평균 전력을 구할 수 있다는 것이다.

 
삼각함수로 표현된 전류(왼쪽)
전류의 제곱값과 제곱값의 평균(오른쪽)

만약 교류인 경우를 가정하여  라고 하면,  주기함수이므로 평균값은 주기  만큼의 적분값을 T로 나눈 것이 되므로, 전류의 실효값  는 다음과 같다.

 

마찬가지로 전압의 실효값을 계산하면  이 된다.